Машините позволяват на курортите да зарадват скиорите, когато природата не

В миналото, когато сухо време се задържаше на североизток в средата на февруари, това би означавало отмяна на много ски пътувания. Но по-късно този месец, дори и да няма намек за сняг в прогнозата, хиляди скиори ще си проправят път към планинските курорти, утешени от ски репортажи по радиото, които съобщават, че всички писти са отворени.

Те трябва да благодарят за сняг.

Меките зими с малко сняг някога означаваха финансова катастрофа за ски индустрията. Но през последните 30 години широкото използване на оборудване за сняг осигури толкова голяма стабилност на сезона на ски курорта, че дори традиционалистите в Швейцарските Алпи и Британска Колумбия решиха да го инсталират.

Докато естественият сняг е за предпочитане за повечето собственици на курорти, майката природа не осигурява достатъчно от него в много части на света, за да могат курортите да се отворят в началото на сезона и да оцелеят до ранна пролет. „Преди ски индустрията беше доволна от икономическото представяне на естествения сняг“, казва Кърт Бендър, професор по операции на ски зони в Колорадо Маунтин Колидж в Лийдвил, Колорадо. „Но остава отворен 70 дни в сезона вече не е приемливо. В днешно време карането на ски е по-скоро бизнес и курортите трябва да имат тази гаранция, че ще се представят.'

Фалшивият сняг стана толкова популярен сред някои собственици на курорти, че понякога гледат на природата като на пречка, особено когато пречи на скиорите да стигнат до планината. „Няма съмнение, че няколко инча сняг в Бостън са огромен шанс за курортите в Мейн, Ню Хемпшир и Върмонт“, каза Скип Кинг, вицепрезидент на American Skiing Company, най-големият оператор на ски курорти в държавата. „Но това е по-малко критично, отколкото преди. Хората знаят, че можем да направим сняг.'

Все пак правенето на сняг не е евтино. Обикновено това е вторият по големина разход след труд за курортите. Инсталирането на нови системи може да струва над 40 000 долара на декар и 1700 долара на час за работа.

Най-ранните машини за сняг са използвали остатъци от домакински водопроводни консумативи и оборудване за напояване. Въпреки че технологията се е подобрила, основната концепция за сняг остава същата. Правенето на изкуствен сняг имитира това, което се случва в природата, но снегът се произвежда много по-бързо: При един метод водата се изпомпва към снежен пистолет, където сгъстен въздух издухва водния поток на малки частици, които след това се изстрелват във въздуха, където кристализират и падат на земята като сняг.

Уолтър Р. Шьонкнехт, собственик на Mohawk Mountain в Корнуол, Коннектикут, беше един от първите, които се обърнаха към технологиите, за да прекратят природата през зимата на 1949-50 г. Без естествен сняг в началото на януари, г-н Шьонкнехт транспортира ледени блокове, разбива го с трошачка за лед и разпръсква стърготини по един склон. „Похарчихме около 3500 долара, използвахме близо 500 тона лед, но важното беше, че имаше добри ски и че скиорите бяха доволни“, пише той в The American Ski Annual and Skiing Journal година по-късно.

Машинно направен сняг за първи път е масово произведен от трима инженери - Арт Хънт, Дейв Ричи и Уейн Пиърс - на 14 март 1950 г. в Милфорд, Коннектикут. С помощта на градински маркуч, компресор с 10 конски сили и пистолет за пръскане дюза, те произвели около 20 инча сняг. По-късно те патентоваха своето изобретение.

„Първите опити за правене на сняг бяха странни решения за липсата на сняг“, каза Джефри Р. Лийч, изпълнителен директор на Музея на ски в Нова Англия във Франкония, Ню Йорк. Въпреки тези ранни усилия, широко разпространеното инсталиране на сняг машините са стартирали едва през 70-те години на миналия век, добави той.

„В по-голямата си част имаше достатъчно сняг“, каза г-н Лейх, „и не се разглеждаше като конкурентно предимство да има машини за сняг. Сега е немислимо да работите без да правите сняг.'

Но има повече от финансови разходи за направата на сняг. В някои щати защитниците на околната среда се оплакват от консумацията на енергия и намаляването на водните нива в езерата и реките. Няколко държавни агенции за опазване на околната среда изискват от ски курортите да построят големи езера, за да доставят вода през части от сезона, когато естествените нива на водата са ниски.

Правенето на сняг не е толкова просто, колкото пускането на вода през маркуч. Много зависи от времето и не е важна температурата на външния ви термометър - известна като температура на сухия термометър. Това, което гледат операторите на сняг, е температурата на мокрия термометър, която е коригирана за влажност.

Когато влажността е висока, водата не може да замръзне дори при температури по-ниски от 32 градуса. А когато въздухът е изключително сух, водата може да замръзне дори при температури по-високи от 32 градуса. Така че ниските температури на въздуха и ниската влажност са оптималните условия за правене на сняг. Но времето може да се промени от едно място в планината на друго. Доскоро, когато компютрите станаха по-способни да наблюдават и настройват сняг машини, промените в температурата и влажността водеха до изтичане на екстра мокър или изключително пухкав сняг от машините. Такива проблеми дадоха лошо име на машинно направения сняг, каза г-н Кинг.

Днес операторите на ски курорти обичат да казват, че на практика няма разлика между изкуствен и истински сняг - и че машинно направеният сняг е по-добър в някои случаи. Но опитни скиори казват, че все още могат да направят разликата.

„Това, което човекът не може да създаде“, каза Крейг Бъри от Вашингтон, който кара ски от 41 години, „е шампанското от сняг за напредналия или опитен скиор, а това са леки, сухи, големи, пухкави люспи. ''